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BPM平台选型:企业当随需选取

2010-05-04

BPM平台选型:企业当随需选取: BPM是下一个50年关键应用?

有人预言,BPM(Business Process Management,业务流程管理)软件将会和数据库管理系统一样,成为商用软件市场的核心应用。

目前,企业的信息化程度不断提高。企业中部署了不同功能和作用,采购自不同厂家的应用软件,但是这就带来了麻烦,不同的系统生成的的数据在整合的时候会遇到问题。每个企业都要ERP等软件,更需要BPM真正发挥企业流程自动化功能。

BPM是什么?Gartner认为企业藉由BPM而履行最佳实作的商业流程,将为企业带来好处,可减少错误并缩短信息传递的时间,促进人力资源最佳化。

从传统纸本的传递到电子化的工作流程,都是BPM的应用,也就是说BPM是一个概念而不是产品。在SOA的架构中,BPM是串连服务的重要神经系统,在信息产业叫响SOA这个专有名词的同时,BPM的解决方案也随之开始受到重视。

BPM平台选型:企业当随需选取: WorkFlow产品高唱BPM,但两者仍有差别

WorkFlow产品过去强调无纸化的窗体传送机制,后来企业发现若未能与既有系统整合,不过是另一个信息孤岛。因此WorkFlow厂商转而强化系统的整合能力,强调是可与既有系统接轨的BPM产品;过去以窗体为主体,目前也改采流程为主轴的架构。传统的WorkFlow以窗体为出发点,而今以流程为主体。

虽然WorkFlow逐渐向BPM靠拢,但仔细分析两者仍有差别,根据国外分析机构的说法,BPM应包括人机互动的接口、EAI及B2B的能力。WorkFlow产品擅长人力工作流程,其提供的人机互动接口设计功能,相较之下往往较BPM平台产品更丰富,此外,因为WorkFlow产品以窗体工作流程出身,所以内建窗体的串签、会签及加签等流程设定及流程追踪功能,而BPM平台产品此类功能则大多需要定制化。

以EAI及B2B起家的BPM平台产品,提供管理者流程监控及管理的功能,但由于以应用程序整合为出发点,与WorkFlow关注窗体签核进度的精神不同,所以未针对一般使用者设计流程追踪功能。不过所有与流程有关的数据都储存于数据库,签核或流程追踪功能,都可藉由定制化满足企业的需求。

BPM平台产品的强项在于企业应用程序整合方面,使用配接器(Adapter)架构,而非透过写程序或存取数据库的方式,避免经由“非官方”管道沟通可能引发的风险,造成难以除错及维护的问题。不过,配接器的技术复杂,除了程序开发的能力,还需深入了解应用系统的架构及商业业务逻辑,所以需要额外付费向第三方合作伙伴购买。

为了串连客户及合作伙伴等B2B的应用,BPM平台产品遵循RosettaNet、HL7及FIX等业界信息交换协议。流程之间的互通,则依OASIS制定的BPEL标准保障流程的互通性,WorkFlow产品若要升级至BPM的层次,最需强化的是本身遵循标准的架构。

BPM平台选型:企业当随需选取: 简易性影响企业的接受度

从系统安装的角度来分析,BEA的WebLogic比微软的BizTalk Server要容易。BizTalk Server 2004因为要更新许多组件才能安装成功,但是由于这些组件非BizTalk Server产品相关的套件,是由微软不同团队负责,微软因为安全考虑必须要求使用者自行下载安装,因而影响使用者的安装经验。IBM WebSphere Business Integration因为包含许多产品,虽然完整却也显得复杂,光要厘清各项产品对应的BPM功能,就需要花费不少的时间。

微软从BizTalk管理接口、Visual Studio .NET到InfoPath都是全中文化的界面;BEA WebLogic的开发接口虽未中文化,但WebLogic 8.1 SP2的Portal管理接口已中文化;IBM的WebSphere Business Integration虽未中文化,但支持中文输入。

IBM认为WebSphere未中文化,是因为技术名词以中文命名,反而让使用者更难以理解,尤其中国大陆与台湾地区对技术名词的翻译差距颇大,中文化反而增加阅读的困难。一般认为开发环境为少数专业开发人员使用的接口,中文化与否的重要性不高;但商务使用者接触的接口,是否中文化则可能影响使用者的接受程度。

BPM产品一定会搭配数据库,因为系统必须记录流程执行的进度及状态,并作为日后分析的依据。当发生服务器宕机或停机重启的情况,数据库可确保流程信息不会有遗漏的风险。BizTalk Server 2004需限制搭配SQL Server;WebLogic Integration 8.1则支持Oracle、SQL Server、DB2及Sybase等主流数据库;IBM WebSphere Business Integration包含多项产品,一般而言可搭配JDBC支持的数据库。

BPM平台选型:企业当随需选取: 各家的强项

BizTalk Server搭配InfoPath,其人机接口的设计就相当方便简单。之前,由于InfoPath没有推出免费的阅读版本,所以那时候即使只是利用InfoPath读取窗体,没有开发窗体的需求也要收取授权费,因此难免影响企业使用InfoPath搭配BizTalk Server组成BPM解决方案的意愿。BizTalk Server 2004需限制于Windows操作系统及SQL Server数据库,将限制企业的选择性。

不过BizTalk Server 2004较前两版的产品,已有很大的变革,除了以XML为基础的架构,更与Visual Studio .NET结合,提供可视化的开发接口。并修改过去以Queue排队处理流程的机制,改以“出版与订阅”的机制,大幅提高流程处理的效率。

BEA WebLogic Integration 8.1 SP2提供中文化的Web管理界面,除了可使用配接器串连应用程序外,BEA在J2EE平台之上,建立控件(Controller)的架构,控件将数据库、应用系统、Web Services等所有的东西都转换成服务,成为可重复使用的资源。

IBM提供的BPM解决方案包括建置阶段的WebSphere Business Integration Modeler and Monitor解决方案,及执行阶段的WebSphere Business Integration Server。Modeler及Monitor工具负责流程的设计、仿真、监控及警示;Server则提供各种系统整合的解决方案。企业可依需求,逐步建构自身的BPM解决方案。

BPM平台选型:企业当随需选取: BAM功能是未来的趋势

当各自独立的应用系统,可透过BPM横向串连成为组装式的应用,不但更具调整的灵活性,也增加组件的再利用率。经由持续的流程改善,将可提高企业流程处理的效能。然而流程的改善,必须有调校效能的依据,便需要APM(Application Performance Management,应用程序效能管理)类似的功能,提供点对点效能监控、定义SLA(Services Level Agreement,服务等级协议)并分析效能瓶颈产生报表,称为BAM(Business Activity Management;商业活动管理)。BAM将是未来各家BPM解决方案所要强化的重点。

BPM的重要性远高于WorkFlow,人力工作流程停机几天,虽会造成员工的不便,但对企业营运的影响不大;然而BPM执行的是企业关键任务系统的流程,及与合作伙伴、客户串连的重要管道,若发生停机状况,对企业影响颇大。所以BPM解决方案备份及负载平衡机制绝对较WorkFlow严谨,企业对稳定性的要求也相对较高。

虽然BPM解决方案也可处理人力工作流程的事务性窗体,不过,仍需自行定制化窗体的签核及追踪功能。目前BPM厂商多建议企业使用WorkFlow产品建置人力工作流程,省去定制化的麻烦,再与BPM解决接轨,执行EAI及B2B流程的串连,经由持续性的监控与改善,达到流程最佳化的目的。

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